Les médias dépeignent souvent les femmes souffrant d'anorexie et de boulimie comme des troubles de l'alimentation, et malheureusement, dans environ un tiers des cas qui peuvent être vrais, de nouvelles recherches suggèrent.

Mais la même petite étude a révélé que près des deux tiers de ces femmes se sont remises de ces troubles de l'alimentation, bien que dans certains cas, il leur ait fallu plus d'une décennie pour aller mieux.

"Les résultats m'inspirent pour garder espoir dans mon travail de clinicien auprès de ces patients", a déclaré l'auteur principal de l'étude, Kamryn Eddy. Elle est codirectrice du programme clinique et de recherche sur les troubles de l'alimentation au Massachusetts General Hospital de Boston.


On estime que 20 millions de femmes et 10 millions d'hommes aux États-Unis auront un trouble de l'alimentation. Les taux de mortalité dus à l'anorexie mentale et à la boulimie sont estimés à environ 4 à 5%, selon la National Eating Disorders Association. L'anorexie est caractérisée par l'auto-famine entraînant une perte de poids importante, tandis que la boulimie implique des cycles fréquents de frénésie alimentaire et de purge.

Des recherches antérieures ont suggéré que seule la moitié des personnes souffrant de troubles de l'alimentation se rétablissent, ont déclaré les auteurs de la nouvelle étude.

Pour mieux comprendre les perspectives à long terme de ces patientes, les chercheurs ont recruté 246 femmes souffrant d'un trouble de l'alimentation. Tous ont été traités dans des cliniques externes de la région de Boston de 1987 à 1991.


Il y avait 110 femmes souffrant de boulimie, les autres souffraient d'anorexie. En moyenne, ils étaient dans la vingtaine au début de l'étude. Quatre-vingt-quinze pour cent des participants étaient blancs.

Les chercheurs ont fini par se concentrer sur 176 patients qui ont accepté de participer à un suivi de 20 à 25 ans. Parmi les autres, 18 sont décédés, 15 n'ont pu être localisés et 37 ont refusé de participer.

Les chercheurs ont constaté que parmi ceux qui ont participé au suivi de 20 à 25 ans, 68% de ceux souffrant de boulimie et 63% de ceux souffrant d'anorexie se sont rétablis. Les chercheurs ont défini la récupération comme une absence de symptômes pendant au moins un an.


"Notre étude a montré qu'avec le temps, la plupart des personnes souffrant d'anorexie et de boulimie se rétabliront", a déclaré Eddy.

"Le temps de récupération de la boulimie est plus rapide que le rétablissement de l'anorexie", a-t-elle déclaré, prenant généralement moins de 10 ans.

Plus des deux tiers des patients atteints de boulimie se sont rétablis en neuf ans, selon l'étude. Si les patients ne se remettent pas de la boulimie dans une décennie, il est peu probable qu'ils le fassent, a ajouté Eddy.

Quant à l'anorexie, a déclaré Eddy, "le rétablissement continue de se produire au fil du temps, même bien au-delà de 10 ans de maladie". Seulement 31% des participants à l'étude souffrant d'anorexie se sont rétablis après neuf ans, mais d'après le suivi de 20 à 25 ans, 63% l'ont été, selon l'étude.

On ne sait pas quels traitements ont été les plus utiles à ces femmes.

"Les participants ont reçu tous les types de traitement, y compris la thérapie ambulatoire individuelle, familiale et de groupe, les traitements hospitaliers et résidentiels, les conseils nutritionnels, les médicaments et les soins médicaux", a déclaré Eddy.

"Beaucoup ont continué à recevoir des traitements par intermittence tout au long de la période d'étude", a-t-elle ajouté.

En outre, Eddy a déclaré qu'il ne serait peut-être pas possible de généraliser les résultats de l'étude aux personnes demandant un traitement en 2016.

Cynthia Bulik est professeure et directrice fondatrice du Centre d'excellence pour les troubles de l'alimentation de l'Université de Caroline du Nord. Elle a salué la nouvelle étude, mais a déclaré "qu'il est décourageant de constater que 7,3% des participants sont décédés au cours de la période de suivi, ce qui correspond à ce que nous savons de la létalité de ces maladies".

Elle a ajouté: "Nous ne faisons pas assez bien le traitement de ces maladies. Il n'y a pas de médicaments efficaces dans le traitement de l'anorexie, en partie parce que nous ne comprenons pas encore complètement la biologie et la génétique de la maladie."

L'antidépresseur Prozac (fluoxétine) est approuvé pour le traitement de la boulimie, a déclaré Bulik, mais sa valeur à long terme n'est pas connue.

La bonne nouvelle, a-t-elle déclaré, est que si la guérison de l'anorexie est lente, elle est toujours possible même chez une personne qui souffre depuis plus de 10 ans.

"Ce n'est pas parce qu'une approche thérapeutique n'a pas fonctionné au cours des cinq premières années de la maladie qu'elle ne sera pas efficace en 15 ans", a noté Bulik.

Quant à la boulimie, elle a déclaré que le rétablissement est plus rapide, mais que les patients peuvent rechuter même des décennies plus tard. "Les personnes ayant des antécédents des deux troubles doivent toujours rester vigilantes à la réapparition des symptômes", a-t-elle ajouté.

L'étude a été publiée récemment dans le Journal of Clinical Psychiatry.


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