Apaiser vos enfants avec de la nourriture peut arrêter les larmes à court terme. Mais les chercheurs préviennent que cela peut conduire à des habitudes alimentaires malsaines à long terme.

Selon une étude norvégo-britannique, les parents qui «nourrissent émotionnellement» peuvent encourager «une alimentation émotionnelle» - une habitude liée à la prise de poids et aux troubles de l'alimentation.

"Il existe désormais des preuves encore plus solides que les modes d'alimentation des parents ont une influence majeure sur les habitudes alimentaires des enfants et sur la manière dont les enfants se rapportent aux aliments et aux boissons lorsqu'il s'agit de gérer leurs propres émotions", a déclaré un expert, Rafael Perez-Escamilla. Il est professeur d'épidémiologie et de santé publique à l'École de santé publique de l'Université de Yale.


"L'alimentation émotionnelle" est "ce que les parents font quand ils fournissent des aliments ou des boissons à leurs enfants pour les calmer, comme quand un enfant fait une crise de colère", a ajouté Perez-Escamilla, qui n'a pas participé à l'étude.

S'appuyer sur la malbouffe, les desserts et les aliments sucrés pour le confort peut entraîner une suralimentation et des problèmes ultérieurs tels que la boulimie et les frénésie alimentaire, a déclaré l'auteur principal de l'étude, Silje Steinsbekk et ses collègues.

"Vous n'avez pas envie d'avoir une carotte si vous êtes triste", a déclaré Steinsbekk, professeur agrégé de psychologie à l'Université norvégienne des sciences et de la technologie de Trondheim.


Pour la nouvelle étude, les chercheurs ont examiné les habitudes alimentaires et alimentaires de plus de 800 enfants en Norvège, à partir de 4 ans. Ils ont vérifié les enfants à 6, 8 et 10 ans.

Environ les deux tiers des enfants à tous ces âges ont montré des signes de manger pour se sentir mieux, à en juger par les questionnaires répondus par leurs parents.

Les enfants ont offert de la nourriture pour le confort à 4 et 6 ans ont montré une alimentation plus émotionnelle à 8 et 10 ans, selon l'étude.


En outre, les chercheurs ont également trouvé des signes que les enfants qui se sentaient plus facilement réconfortés par la nourriture étaient davantage nourris par les parents à cette fin.

"L'alimentation émotionnelle augmente l'alimentation émotionnelle et vice versa", a déclaré Steinsbekk.

Les chercheurs ont repéré une autre tendance: les enfants qui se fâchaient ou se fâchaient plus facilement à l'âge de 4 ans étaient plus susceptibles de manger pour se sentir mieux et d'être nourris par les parents à cette fin.

"Cela est tout à fait logique car les parents sont très stressés lorsque leurs enfants sont en crise ou pleurent sans arrêt", a déclaré Perez-Escamilla.

Mais il existe de meilleures façons de gérer l'inconfort, a déclaré Melissa Cunningham Kay, assistante de recherche à la Gillings School of Global Public Health de l'Université de Caroline du Nord.

"Se sentir triste ou en colère sont des émotions normales. Plutôt que d'utiliser la nourriture comme une distraction pour eux, les enfants devraient apprendre à les tolérer et à trouver d'autres moyens de faire face", a déclaré Kay, qui ne faisait pas partie de l'étude.

"Parfois, cela peut impliquer une discipline positive et quelques larmes ou même une crise de colère", a déclaré Kay. "Les parents ne devraient pas craindre cela. C'est une partie normale et nécessaire du développement."

Perez-Escamilla a déclaré que les parents devraient apaiser les enfants en colère en comprenant et en répondant à leurs problèmes - disons, une couche humide - au lieu d'offrir de la nourriture comme première réponse, a-t-il dit.

Il a salué la nouvelle recherche, notant que les habitudes alimentaires des enfants et de leurs parents sont étroitement liées.

"Les jeunes enfants développent leurs habitudes alimentaires en observant comment leurs soignants mangent", a-t-il déclaré. "S'ils voient leurs soignants boire du soda et manger de la malbouffe et des desserts lorsque le soignant est stressé ou contrarié, alors c'est ce que les enfants feront lorsqu'ils ressentent des émotions similaires."

"Il faut éviter à tout prix de manger émotionnellement", a-t-il ajouté.

L'auteur principal de l'étude, Steinsbekk, a ajouté: "Il n'y a aucune raison de s'inquiéter si vous avez un chocolat pour vous sentir mieux de temps en temps. Le problème est de savoir si c'est votre façon typique de gérer les émotions négatives."

Il en va de même pour les enfants, a-t-il déclaré. "Les parents ne sont pas censés être parfaits, mais assez bons. Utiliser au hasard de la nourriture pour apaiser votre enfant n'est pas un problème tant que vous comptez habituellement sur d'autres stratégies", a-t-il déclaré.

Les auteurs de l'étude ont averti que leur examen reposait sur des questionnaires remplis par les parents, et non sur une observation directe par les scientifiques. Et ils ont noté que cela avait eu lieu en Norvège avec une population bien éduquée et peu diversifiée, de sorte que les résultats pourraient ne pas s'appliquer ailleurs.

L'étude paraît le 25 avril dans la revue Développement de l'enfant.


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